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Robert Peary


Robert Peary est né à Cresson Springs, en Pennsylvanie, le 6 mai 1856. Après avoir obtenu son diplôme de Bowdoin en 1877, il a rejoint la marine des États-Unis et a travaillé sur la côte américaine et l'enquête géodésique à Washington.

En 1888, Peary et son compagnon, Matthew Henson, se rendirent au Nicaragua où il inspecta un projet de canal maritime. Les deux hommes ont effectué sept expéditions dans l'Arctique (1891-92, 1893-95, 1896, 1897, 1898-1902, 1905-06 et 1908-09). Lors de leur dernière expédition, le 6 avril 1909, Peary, Henson et sept Esquimaux devinrent les premiers hommes à atteindre le pôle Nord. Peary a écrit plusieurs livres sur ses expériences, notamment Grande glace (1898), Le pôle Nord (1910) et le Les secrets du voyage polaire (1917).

Peary, qui a pris sa retraite de la marine des États-Unis en tant que contre-amiral en 1911, s'intéressa vivement à l'aviation et, au début de la Première Guerre mondiale, participa à l'organisation de la National Aerial Coast Patrol Commission. Robert Peary est décédé à Washington le 20 février 1920.


Rencontrez les autres Pearys

« Vous souhaiterez vous retrouver avec votre belle et grosse femme esquimau après m'avoir vu. Si vous avez réussi, tout vous paraîtra rose pendant un moment et vous pourrez même vous persuader que je ne suis pas mal du tout.

Alors Joséphine Peary a écrit à son mari, Robert E. Peary, le célèbre explorateur de l'Arctique du Maine qui a été célébré dans le monde entier pour être "le premier homme à atteindre le pôle Nord." Même pendant qu'il passait les longues nuits arctiques de 1900 dans Groenland avec une adolescente inuite nommée Ahlikahsingwah, Joséphine a été mise en quarantaine dans une chambre sombre à Washington, DC, pleurant la perte de son bébé et allaitant sa fille Marie, atteinte de scarlatine. Après avoir écrit cette lettre, Joséphine a fait une visite surprise dans l'Arctique pour localiser son mari avant de le retrouver, Ahlikahsingwah a présenté Joséphine à son petit garçon, Anaukaq-Hammy, que Peary avait engendré un autre fils par Peary, Kaala, suivrait six ans plus tard.

Avance rapide d'un siècle jusqu'à Hivshu, un Inuk beau et féru de médias, qui a haussé les sourcils et pris conscience en se lançant dans sa propre expédition pour retracer les pas de Robert E. Peary, son arrière-grand-père. Le résultat est le documentaire primé de 2007, Prix ​​du pôle, qui suit Hivshu et sa quête d'identité du Groenland à Manhattan. "Même si Peary est associé à des souvenirs difficiles, je voulais montrer que ce n'était pas que de la honte", dit Hivshu à propos de son ancêtre.

Les rendez-vous extraconjugaux des héros nationaux ne surprennent plus les Américains. De Monticello à la Maison Blanche, nos pères fondateurs, présidents et célébrités sportives ont rendu leur héritage plus complexe en ayant des enfants hors mariage. Ces descendants présentent de nouvelles opportunités fascinantes de reconsidérer les photos fanées de notre album national.

Les versions divergentes – américaine et inuite – de l'histoire des expéditions polaires seraient peut-être restées isolées dans leurs pays respectifs sans le Dr S. Allen Counter, un professeur de Harvard devenu un expert des deuxièmes familles des expéditions Peary. En voyageant lui-même dans le nord-ouest du Groenland, Counter a été parmi les premiers à regarder cette histoire enfouie dans les yeux.

Sinon, compte tenu de l'angoisse de leur mère/grand-mère à propos de l'affaire à long terme avec Ahlikahsingwah, les parents inuits auraient pu être inexplorés par les descendants de Joséphine Peary aux États-Unis, d'autant plus que, au cours des dernières décennies, la prétention réelle de Peary d'avoir découvert le pôle est passée sous silence Feu. En conséquence, toute discussion sur ses deux fils inuits aurait pu fournir aux opposants des « munitions [à utiliser] supplémentaires contre la crédibilité de Peary », a expliqué un descendant de Peary - qui ne s'est pas identifié - au Dr Counter au milieu des années 80.

Malgré cela, Counter a pu réunir plusieurs membres de la famille du Nord avec leurs homologues du Sud, y compris de manière spectaculaire le fils de Peary, âgé de 81 ans, Kaala, avec le fils de Peary, âgé de 84 ans, Robert Peary, Jr. Considérez ceci échange à Augusta, Maine, à Counter's Héritage du pôle Nord : noir, blanc et esquimau:

Peary, Jr. à Kaala : « Maintenant, êtes-vous mon demi-frère ? »

Kaala : « Oui, je suis le fils de Peary… [Kaala] Peary.

Peary, Jr. : « Avez-vous l'écart classique de Peary entre vos deux dents de devant ? »

Kaala : « Je pense que j'avais cet écart quand j'avais mes propres dents. Mais je ne peux pas dire à juste titre que ceux que j'ai maintenant sont à moi.

En 2005, les deux familles sont à nouveau réunies. Cette fois, c'était l'arrière-petit-fils de Robert et Ahlikahsingwah, Hivshu, et le petit-fils de Robert et Joséphine, Edward Stafford. Stafford dit qu'en rencontrant Hivshu, il a appris qu'« à l'école là-haut, les enfants lui avaient demandé : 'Tu penses que tu es meilleur que n'importe qui d'autre parce que tu t'appelles Peary'. de plus, dorénavant, je m'appelle Robert E. Peary." Alors j'en ai parlé à mon oncle Bob, Robert E. Peary, Jr., et il m'a dit : "Vous dites à ce jeune homme qu'il y a beaucoup de Robert E. Peary dans les environs et qu'il doit avoir un numéro après son nom. Deux et cinq sont à gagner.’ Alors je lui ai dit. Alors il en a choisi deux. Alors maintenant, il est Robert E. Peary, II.

Les deux se sont depuis réunis par d'autres moyens. Eagle Island, dans la baie de Casco, abrite le cottage du début du siècle de la famille Peary, un site historique et un musée, exploité par l'État du Maine. Si vous regardez attentivement, sur le manteau de la cheminée à trois faces, une photographie encadrée rejoint désormais les deux branches de la famille pour l'éternité – un instantané de Hivshu rendant visite à Edward Stafford. Bien qu'il ait été long à venir, le rapprochement ouvre la porte à de nouvelles perspectives extraordinaires.

Piulirhuaq, le Grand Peary

comme l'a raconté son arrière-petit-fils Hivshu

J'ai entendu des histoires sur mes ancêtres quand j'étais enfant, mais c'était difficile à retenir au début, car le gouvernement [danois] m'a enlevé à ma famille quand j'avais neuf ans pour être éduqué dans le mode de vie de l'homme blanc, ce qui est de ne pas croire en la vie, mais en leurs propres valeurs créées par l'homme pour devenir « riches et puissants ».

Quand je suis revenu à 20 ans pour vivre avec le frère de mon grand-père, K'arqutsiaq, et sa femme, ils ont vu... que je devais renaître. J'ai commencé par être chasseur. Lorsque les écrits de ma scolarité ont commencé à s'estomper, l'Univers a commencé à apparaître. Je voyais, entendais et ressentais à nouveau. C'était super d'être à nouveau libre ! Être en vie! Ce sentiment que l'amiral Peary voulait partager avec tout le monde ! C'est alors que j'ai pu raconter à nouveau les histoires sans avoir honte de mes ancêtres… comme les histoires sur la façon dont nous sifflons les étoiles pour les rapprocher. Mais ne sifflez pas trop, disons-nous, ou nous attirerons l'attention de nos ancêtres jouant dans les lumières (Aurora), et ils descendront et prendront tout sauf nos os.

Au début, les gens d'influence danoise ici m'ont harcelé, me disant que j'étais l'un des « moches descendants de Peary » et que je ressemblais « juste à [mon] grand-père Kaala », en disant en gros que nous devrions avoir honte d'être Pearys.

Je n'ai jamais répondu, mais dans mon esprit, j'ai défendu mon grand-père, Kaala, et mon arrière-grand-père, Piulirhuaq, The Great Peary.

Il a gagné ce nom pour son courage. Certains des grands chamans étaient convaincus que l'amiral Peary devait être un grand chaman parce qu'il a osé « traverser » le mauvais temps.

Les Esquimaux ne partent pas à la chasse lorsqu'il fait tempête – cela n'aidera pas à se tenir au trou du phoque ou à chasser l'ours polaire lorsque vous ne voyez, n'entendez ou ne ressentez rien d'autre que la tempête.

Ce que certains Esquimaux ne savaient pas, c'est que l'amiral Peary n'allait pas chasser mais pour atteindre un certain point comme objectif.

Il a si souvent choisi d'être seul avec Inughuit, seul, sans son propre peuple. Il vivait comme nous et pouvait construire une maison de neige comme nous et chasser comme nous. Il savait comment survivre à une tempête arctique et n'avait pas peur de « faire une promenade » pour se rapprocher d'une destination. Il parlait notre langue, bien que rompue, très utile pour la communication. C'était sa façon d'apprendre notre vie sans être dérangé par les siens, ceux avec qui il devait agir comme un commandant. Quand il était avec Inughuit, il était comme un autre fils de personnes âgées.

Oodaaq (Ootah), compagnon esquimau de l'amiral Peary et chef des Inughuit, a raconté ces histoires à mon grand-père maternel et fils de l'amiral Peary. K'arqutsiaq, le frère de mon grand-père, m'a raconté les histoires que j'ai apportées à mes enfants, mais maintenant j'envoie le matériel à mon fils pour garder les histoires dans notre façon de les raconter…

Cas de la météorite ‘Stolen’

Bien avant que Robert Peary n'arrive au Groenland et revendique trois météorites comme siennes, ses associés inuits et leurs ancêtres les considéraient comme des « pierres célestes » sacrées à partir desquelles ils martelaient à froid les dépôts de fer pour en faire des outils de chasse tranchants d'une puissance et d'une excellence mythiques. En échange de l'apprentissage des emplacements secrets de ces précieux morceaux d'une masse plus importante connue aujourd'hui sous le nom de météorite Cape York (plus de 4,5 milliards d'années), Peary a troqué un seul pistolet.

Les Inuits « n'ont jamais fait la moindre objection à mon retrait de leurs invités célestes… », écrit l'explorateur dans Northward Over the Great Ice, publié en 1898.

Les deux plus petits des trois, "La femme" et "Le chien", ont été pris par Peary en 1895 sur The Kite avant la fermeture de la glace et il a dû laisser derrière lui le plus gros morceau, "The Tent", considéré comme la deuxième plus grande météorite. dans le monde. Il est revenu en 1896 pour "The Tent" mais n'a pas réussi à cause du temps. En 1897, il s'enfuit finalement avec elle, naviguant vers le sud sur The Hope.

Selon la chercheuse Patricia AM Huntington dans son article sur la géographie polaire « Robert E. Peary and the Cape York Meteorites », Josephine Peary, dont le père travaillait au Smithsonian, a vendu les météorites au Musée américain d'histoire naturelle pour 40 000 $ (estimé à 757 222,69 $ en dollars de 2002), affirmant dans une lettre au nouveau président de l'AMNH, Henry Osborn, « Je pense qu'il est juste de déclarer que les météorites sont ma propriété et que l'argent obtenu pour elles ne sera pas dépensé dans Arctic Exploration. C'est tout ce que j'ai pour éduquer mes enfants au cas où quelque chose arriverait à mon mari. De cela, [l'ancien président de l'AMNH] M. [Morris] Jesup était au courant et il a entièrement approuvé que je garde le produit comme un pécule.

À notre connaissance, les Inuits n'ont jamais bénéficié directement de cette transaction. Certains considèrent les prix de consolation de météorites qu'il a ramenés à la maison après une tentative infructueuse d'atteindre le pôle Nord : Dans True North : Peary, Cook, and the Race to the Pole, Bruce Henderson s'aventure : « Les motivations de Peary n'étaient pas tout à fait altruistes. Comme pour garantir un titre clair et incontesté, il a tenu à acquérir d'un fonctionnaire danois un acte de vente pour les météorites, bien qu'il n'y ait aucune preuve que quoi que ce soit de valeur ait été reçu par les Danois ou les indigènes locaux en retour… »


Histoire de la vallée du mont Washington

Non loin de la bibliothèque publique de Conway, il y a une colonne de granit remarquable, surprenante et énigmatique au sommet d'une petite colline appelée Jockey Cap dans la ville de Fryeburg, Maine.

Ce monument et d'autres similaires relient la vallée du mont Washington à deux endroits sur terre où c'est comme l'hiver toute l'année. Il relie également deux hommes héroïques et deux chiens aux pôles nord et sud.

Pour aider à démêler l'histoire, regardons une version de carte postale de la scène.

La légende explique qu'il s'agit d'un monument à Robert E. Peary. Au sommet du monument se trouve une plaque de bronze (cliquez sur l'image pour l'agrandir).

Il se lit comme suit : "D'après l'enquête de profil originale réalisée par Robert Edwin Peary, découvreur du pôle nord, réalisée lors de sa résidence à Fryeburg 1878 - 1879, érigée à sa mémoire par la famille Peary en 1938 à la suggestion de son ami d'enfance Alfred E. Burton"

Ce monument est décoratif et symbolique. Il est également fonctionnel. Autour de l'anneau se trouve une série de profils de montagnes qui s'alignent avec les montagnes réelles, permettant au spectateur d'identifier les caractéristiques du paysage local.

Non loin de Jockey Cap sur la rue principale de Fryeburg se trouve le parc Robert E. Peary.

Un petit rocher de quartz pointe vers un autre ensemble de pierres qui sont à la fois symboliques et fonctionnels.

La plaque de bronze indique "Cinquante et quatre cents pieds au nord de pierres érigées en 1883 par l'amiral Robert E. Peary découvreur du pôle nord, un ancien résident de Fryeburg. Ces deux pierres méridiennes indiquent le vrai nord et permettent ainsi aux arpenteurs d'obtenir la variation magnétique "

Maintenant, qu'en est-il des deux chiens que j'ai mentionnés ? Eh bien, ils sont reliés au sentier Chinook qui mène du village de Tamworth au village de Wonalancet.

Le Chinook est la race de chien de l'État du New Hampshire. Le grand Chinook original était un chien de tête lors des expéditions de l'amiral Byrd au pôle sud. Sa mère, Ningo, descendait du chien de tête de l'amiral Peary lors de ses expéditions au pôle nord, donc ensemble, leur histoire (ou queue) englobe toute la terre.

Il y a un certain nombre de monuments au Chinook Kennels à Tamworth.

Les voici de gauche à droite,

Le premier se lit comme suit : "Mémorial de l'amiral Byrd à tous les chiens nobles dont la vie a été donnée lors de randonnées canines au cours des deux expéditions à Little America, en Antarctique pour faire avancer la science et découvrir 1928 - 1930 (et) 1933 - 1935, dédié le 8 octobre 1938"

D'autres monuments honorent Dick Moulton, Milton et Eva Seeley et Arthur Walden entre autres avec des liens avec la vallée du mont Washington qui ont participé à l'exploration polaire.

Ces monuments peuvent nous aider à retracer les contributions de la vallée du mont Washington à l'exploration polaire. Ils sont également présentés dans un nouveau programme de sensibilisation qui est offert gratuitement aux écoles locales et aux groupes communautaires. Pour plus d'informations sur ces sites ou d'autres sites d'histoire locale, contactez-nous à la salle d'histoire Henney de la bibliothèque publique de Conway.


Robert Peary - Histoire

Après un mois sur les glaces de l'Arctique, Robert Peary est devenu le premier homme à atteindre le pôle Nord. Le seul autre Américain à atteindre la pole avec Peary était un Afro-Américain nommé Matthew Henson. Quatre des sept Esquimaux qui ont commencé le voyage sont également arrivés avec Peary.

Robert Peary a grandi à Portland dans le Maine. Après l'université, il a travaillé pour les garde-côtes américains et le bureau géodésique. Il s'engage dans la marine en 1881 en tant qu'ingénieur civil. Dans ce rôle, il est devenu responsable de l'arpentage du terrain pour un canal potentiel. À peu près à cette époque, il devint déterminé à diriger la première expédition au pôle Nord.

Peary a reçu un congé de six mois de la marine pour diriger une expédition au Groenland. En juin 1886, il entreprend une randonnée de 100 milles au Groenland. En 1891, Peary a dirigé une autre expédition au Groenland cette fois pour la première fois, ils ont pu parcourir 1 250 milles et ont conclu que le Groenland était une île. Peary a continué à diriger des expéditions entre 1898 et 1902, explorant certaines parties du nord du Canada. En 1905-1906, il dirigea une expédition vers le pôle Nord atteignant 86"30 de latitude.

Finalement, en 1908, il part pour le pôle le 6 juillet 1908. Ils hivernent près du cap Sheridan. Le 1er mars 1909, il se dirige vers le pôle. Lors de la dernière étape de son voyage vers le pôle, il est allé avec seulement son assistant Matthew Henson et quatre intuitions. Le 6 avril 1909, il est arrivé à ce qu'il a déclaré le pôle Nord.

À ce jour, on se demande si Peary a réellement atteint le pôle, mais à l'époque, il était célébré comme le premier à atteindre le pôle.


Robert Peary - Histoire

COOK & PEARY - LA CONTROVERSE POLAIRE RÉSOLU

Robert M. Bryce n'a jamais été au nord du sud du Canada, déteste la glace et la neige et limite ses activités de plein air à la randonnée pédestre et à la tente occasionnelle avec sa femme et ses enfants.

Alors pourquoi un gentil bibliothécaire de 50 ans comme lui a-t-il consacré une vingtaine d'années de sa vie à démêler l'un des grands combats de chats géographiques de l'histoire : qui a découvert le pôle Nord ?

"Je n'ai jamais pensé à écrire un livre que je n'avais jamais vraiment eu l'intention d'écrire", dit-il, lorgnant avec quelque chose proche de l'excuse pour le poids de quatre livres et 1 133 pages de "Cook & Peary - The Polar Controversy Resolved" dans son bureau sur le Campus de Germantown du Collège Montgomery. "Mais je n'ai vraiment pas le choix. Vous devenez accro à quelque chose comme ça et commencez à collecter tout ce matériel et à un moment donné, le livre devient inévitable. »

C'est très bien qu'il le dise. Mais qu'est-ce que le reste d'entre nous doit faire de notre vie normale une fois qu'il nous accroche avec ses phrases d'ouverture : Imaginez, si vous le pouvez, le pôle Nord : un point sans dimensions, sans épaisseur ni largeur, un endroit dans l'esprit de l'homme où même les concepts de l'esprit-temps et direction-ne sont plus valables, où chaque direction est Sud et un an est. un jour et une nuit. Pourtant, dans les décennies qui ont précédé la première année du vingtième siècle. Les derniers rêveurs fous du pôle Nord rêvaient. de [exhaler] le dernier grand soupir héroïque avant que l'esprit de l'âge romantique ne s'en aille. pour toujours.

A partir de là, autant vous rendre malade, envoyer les enfants jouer, annuler tous vos rendez-vous et vous cacher sous les couvertures - beaucoup de couvertures - pendant quelques semaines. Pour Bryce, maudissez-le, il vous a embarqué à bord d'une machine à voyager dans le temps de l'Arctique et il n'y a pas moyen d'en descendre.

Peu de temps après, vous mangerez des pingouins et des morses, pratiquerez la navigation polaire avec un "horizon artificiel" rempli de mélasse et partagerez la consternation de Joséphine Peary, la femme de l'explorateur, entrant dans son premier igloo avec son mari où elle découvre des femmes esquimaux se prélassant joyeusement seins nus sur des peaux d'ours rampant avec des poux.

Bryce, un homme mince et bavard avec un bureau incroyablement rangé, considère que c'est juste si vous ne pouvez pas arrêter de lire. C'est ce qui lui est arrivé.

"Nous, bibliothécaires, aimons dire qu'un seul livre peut changer votre vie", dit-il. "Un a certainement changé le mien."

Vers 1971, il a pris par hasard un livre intitulé "Weird and Tragic Shores" écrit par un certain Chauncey Loomis, qui traitait de la mort mystérieuse d'un explorateur de l'Arctique nommé Charles Francis Hall qui a apparemment été assassiné par son médecin d'expédition en 1871 et enterré sous le pergélisol de Groenland.

Intrigué par l'histoire frissonnante, il s'est retrouvé à chercher d'autres livres sur l'Arctique. Il est immédiatement tombé sur la dispute amère qui a fait rage pendant des décennies entre Robert E. Peary, le garçon à la mère avide de gloire et élevé dans le Maine, qui a longtemps atteint le pôle Nord en 1909, et Frederick A. Cook, le laitier de New York. devenu médecin dont la priorité immédiate avait été dénoncée comme frauduleuse par un établissement social et scientifique qui soutenait Peary.

Décidant d'aller directement aux sources primaires, il a lu les livres de Peary et de Cook sur leurs voyages polaires et a trouvé que "My Attainment of the Pole" de Cook est de loin le plus plausible. Mais plus que cela, dit-il, il s'est trouvé incapable de concilier le rejet de l'histoire de Cook avec l'imagerie poétique, l'humanité magnétique et l'esprit scientifique de grande envergure manifestés dans les écrits de Cook.

"Je savais que l'histoire ne pouvait pas être aussi simple que l'histoire l'avait déclaré", dit Bryce. "Cet homme était bien plus qu'un simple escroc. Et même s'il était un escroc, qu'est-ce qui l'a poussé à faire ce qu'il a fait ? Il n'y avait jamais eu de biographie complète de Cook. Alors je me suis mis à résoudre le mystère. Et cela s'est transformé en une biographie de Peary et de Cook parce que leurs vies sont inextricablement liées."

Alors que la curiosité s'est transformée en obsession, il s'est retrouvé au cours des huit dernières années à travailler tard dans la nuit et le week-end, ignorant sa famille, achetant son premier ordinateur pour aider à garder le blizzard de faits et de citations, et utilisant chaque heure de déjeuner pour éditer ses brouillons de chapitre. .

Après des années de recherche qui incluaient le premier regard extérieur sur les papiers privés de Cook et la découverte d'un journal intime jusque-là inconnu déterré dans un musée d'astronomie au Danemark, Bryce a conclu que ni Cook ni Peary ne se sont jamais approchés du pôle Nord, et les deux ont falsifié leurs réalisations dans une course vers l'immortalité d'un explorateur.

Mais sa preuve de cette conclusion est loin d'être les aspects les plus convaincants de son volume avec des notes de bas de page exhaustives. Les géographes s'éloignent des revendications de Peary depuis au moins 10 ans. Bryce cloue juste ce cercueil particulier. Sa véritable réussite est de nous embarquer dans toutes ces expéditions glaciales et de recréer l'état d'esprit de ces individus centenaires avec une immédiateté remarquable. Bien qu'il raconte l'histoire de base, il laisse les personnages eux-mêmes, à partir de leurs lettres, journaux intimes et autres écrits, se décrire et se juger les uns les autres.

"J'ai essayé de raconter l'histoire du point de vue de l'époque", dit-il. "Par exemple, j'avais mentionné à plusieurs reprises quelqu'un d'une université de la « Ivy League ». Mais ensuite, j'ai découvert que le terme "Ivy League" est vraiment postérieur de plusieurs années à la période sur laquelle j'écris. J'ai donc parcouru le livre et pris toutes les références. C'est leur histoire. Cela devrait être dit dans leurs mots.

"Les gens oublient la maîtrise remarquable que même les gens ordinaires avaient sur l'écrit à cette époque, poursuit Bryce. "Le vocabulaire et le pouvoir descriptif des membres les plus grossiers de ces expéditions sont vraiment incroyables."

De même, dit-il, il a essayé d'aborder son matériel avec le moins de préjugés possible. « Il est maintenant difficile pour les gens de réaliser à quel point cette dispute sur qui a découvert le pôle Nord a divisé le pays. C'était un peu comme le procès d'O. J. Simpson, un événement médiatique précoce où les journaux ont pris parti et les gens ont argumenté avec passion en faveur d'un côté ou de l'autre. Certains géologues le font encore. Mais je voulais juste trouver la vraie histoire. Je suis devenu fasciné par Cook. . Je voulais plutôt qu'il ait trouvé le pôle. Mais il n'y a aucun moyen que cela ait pu se produire."

En fait, dit-il, les seules personnes à avoir jamais atteint le pôle Nord comme Peary et Cook ont ​​essayé de le faire - à travers la banquise arctique soulevée par le gel et toujours à la dérive en transportant toutes leurs fournitures avec eux - l'ont fait il y a seulement deux ans. Richard Weber et Mikhail Malakhov ont mis 35 jours de plus que Cook et 70 de plus que Peary. "Ce fut un incroyable exploit d'endurance. Mais personne au monde n'y a prêté attention. Cela vous montre simplement comment les temps ont changé."

Bryce concède qu'une grande partie de sa fascination pour l'exploration polaire est l'époque où cela s'est produit. La période entre la fin de la reconstruction de la guerre civile en 1880 et le début de la Première Guerre mondiale en 1940, dit-il, « est incontestablement mon moment préféré. C'est assez moderne pour qu'on puisse s'identifier aux gens mais il y avait encore un certain optimisme, une certaine confiance dans le progrès et l'esprit de l'homme, surtout aux États-Unis.

Entre les mains de Bryce, la quête polaire devient une sorte de microcosme des valeurs de l'âge d'or. D'un côté, il voit l'esprit d'innovation technologique et de recherche scientifique de l'époque représenté par Cook, un médecin, géographe et ethnologue « qui se souciait véritablement des gens lors de ses expéditions. Il admirait les Esquimaux. ne les a pas fréquentés. » D'un autre côté, il voit la manie de la période pour la richesse, le statut et l'exclusion sociale représentée par Peary, « totalement égocentrique. impitoyablement ambitieux. exploitant tout le monde, des Esquimaux à sa propre femme."

Pourtant, dans leur quête du dernier grand prix d'exploration du monde (l'Antarctique, dit Bryce, n'a jamais eu le même panache), ils ont tous deux menti sur ce qu'ils avaient vraiment accompli, trahissant ainsi les idéaux de vérité et de connaissance qu'ils - et leur époque - prétendait valoriser le plus.

Pour sonder leurs raisons radicalement différentes de le faire, il nous fait également parcourir toutes leurs expéditions précédentes, où des signes révélateurs de personnages se dressent comme des drapeaux de signalisation au milieu des pressions du confinement et des longues nuits arctiques.

Peary, comme le révèlent ses propres écrits et ceux de ses hommes, est un micro-gestionnaire qui contrôle tout de ses expéditions, désespéré d'être validé, terrifié par l'échec, impatient et peu disposé à partager même les miettes de la gloire. L'exploration pour lui n'est clairement qu'un moyen d'arriver à une fin : il ne semble jamais avoir beaucoup aimé ça et "était en quelque sorte en train de camper pour la gloire", dit Bryce. Lorsqu'il a été confronté à un échec lors de ce qu'il savait être son dernier essai pour la pole - Bryce doute qu'il se soit jamais approché de plus de 100 milles - il n'a pas pu s'empêcher de déclarer qu'il avait gagné.

Cook, d'un autre côté, semble avoir vraiment aimé et affamé de la vraie viande de l'exploration-cartographier de nouvelles routes et rivages, apprendre et s'adapter aux techniques de survie des Esquimaux, faire progresser ses propres connaissances - et celles du monde - pour son propre bien. Mais le public, reconnaissait-il, se souciait peu d'une telle maçonnerie géographique : l'argent pour la continuer ne pouvait venir que d'une réalisation flamboyante, comme d'être le premier au poteau. Il ne s'en est jamais approché à plus de 400 milles, dit Bryce (Peary est parti de la terre beaucoup plus au nord), bien qu'il ait fait un certain nombre de découvertes importantes lors de sa tentative.

Mais même après sa fausse déclaration, il semble n'avoir cherché à en tirer que ce qui lui permettrait de récupérer ses dépenses et de subvenir aux besoins de sa famille. Et dans ses conférences ultérieures, il a semblé plus intéressé à partager sa connaissance réelle de l'Arctique qu'à capitaliser sur le fait d'être le premier à ce que les Esquimaux appelaient « le gros clou ».

Tout cela ne fait que confondre le mystère final sur Cook. Il a été emprisonné en 1921 pour fraude postale dans une escroquerie pyramidale de stock de pétrole du Texas à partir de laquelle, dit Bryce, "Il est clair qu'il a dû gagner des millions de dollars. Mais qu'est-il arrivé à l'argent? Il n'y a aucune indication qu'il ait jamais vécu de manière extravagante, et aucune trace de cela n'est jamais apparue."

Quant à Peary, il a été acclamé de son vivant, mais l'histoire lui a réservé une tournure particulièrement intrigante. Dès sa première expédition, il était accompagné d'un serviteur afro-américain nommé Matthew Henson dont le rôle dans les incursions arctiques de Peary s'est progressivement élargi.

« Les révisions des historiens de ces dernières années ont gonflé la contribution de Hensen de manière disproportionnée par rapport à ce qu’elle était réellement », dit Bryce. Mais Hensen était absolument essentiel à toutes les explorations de Peary, d'abord en tant que conducteur de chiens et de traîneaux le plus qualifié, et deuxièmement "parce qu'il parlait assez couramment la langue esquimau, que Peary n'a jamais appris à parler".

Lors de la dernière course de Peary pour la pole, dit Bryce, Peary avait perdu la plupart de ses orteils à cause d'engelures et n'était guère plus qu'une cargaison dans le traîneau de Henson. Lorsqu'on lui a demandé pourquoi il avait emmené un "Nègre" avec lui au pôle Nord au lieu de quelqu'un d'autre, Peary a répondu avec dédain "Je ne me sentais pas appelé à partager les honneurs qui pourraient survenir avec un autre homme".

Pourtant, aujourd'hui, dit Bryce, "avec l'intérêt croissant pour l'histoire des Noirs, il y a plus d'exemplaires du livre de Henson [' A Negro Explorer at the North Pole '] dans les bibliothèques du pays qu'il y a de Peary's." (Jamais le bibliothécaire, Bryce a couru une recherche de référence pour s'assurer.) "C'est une ironie historique dont Peary n'aurait jamais pu concevoir."


Raconter les histoires inédites des voyages arctiques de Peary

Un nouveau livre de deux érudits Bowdoin, Peary’s Arctic Quest: Untold Stories from Robert E. Peary’s North Pole Expeditions," va au-delà des récits unidimensionnels des randonnées arctiques de Peary et se penche plutôt sur les histoires moins connues de ceux qui l'ont soutenu.

Dans le domaine des études arctiques, de nombreux chercheurs et passionnés d'histoire se concentrent sur la question de   qui   a atteint le pôle Nord en premier. Peary a-t-il réellement atteint le pôle Nord ? Frederick Cook a-t-il atteint le pôle Nord avant lui ?

Mais Genevieve LeMoine, conservatrice du Peary-MacMillan Arctic Museum and Arctic Studies Center du Bowdoin College, et Susan Kaplan, professeure d'anthropologie à Bowdoin et directrice du Peary-MacMillan Arctic Museum and Arctic Studies Center, pensent qu'il y a plus aspects intéressants des expéditions à explorer. 

Leur livre,   Peary's Arctic Quest: Untold Stories from Robert E. Peary’s North Pole Expeditions,  vient d'être publié par Down East Press. Fondé sur plus de deux décennies de recherche, il comble les lacunes de notre connaissance de Peary et de ses voyages.

Déterrer des récits

L'incitation pour le livre remonte encore plus loin. En repensant aux événements de 1984 qui ont marqué le soixante-quinzième anniversaire de l'expédition au pôle Nord, Kaplan n'a pas été satisfait de toute l'attention portée à la tristement célèbre question. Ainsi, en 2008, lorsque le Peary-MacMillian Artic Museum a inauguré une exposition marquant le centenaire du voyage de Peary dans l'Arctique, " Northward Over the Great Ice: Robert E. Peary and the Quest for the North Pole ", était plutôt axé sur les récits de ceux qui ont aidé Peary. Au final, seules deux photographies du célèbre explorateur figuraient dans l'émission.

"Peary est le nom que tout le monde reconnaît", a déclaré LeMoine, "mais il y avait beaucoup de gens qui travaillaient avec et pour lui afin qu'il puisse voyager jusqu'au pôle Nord. Nous voulions vraiment nous concentrer sur ces personnes - sa famille, les Inuits, des assistants scientifiques, des bailleurs de fonds & sur les innovations technologiques qui ont accompagné l'expédition."  

La littérature de l'expédition et les œuvres archivées de l'exposition ont révélé des histoires captivantes de contact culturel. Les photographies montraient des femmes et des enfants qui étaient souvent ignorés dans les récits précédents de la quête. Matthew Henson, le co-explorateur afro-américain de Peary, était également à l'honneur.

Mais Kaplan et LeMoine étaient sûrs qu'il y avait d'autres histoires à découvrir et ont poursuivi leurs recherches.  

Creuser encore plus profondément

Se tournant vers les archives de Bowdoin et d'autres, LeMoine et Kaplan ont regardé au-delà des journaux détaillant les mois que l'expédition de Peary a passés sur la banquise et ont plutôt cherché des ressources décrivant le temps avant et après. Ils ont également contacté les proches des membres de l'expédition, une décision qui s'est avérée fortuite.

"Il y avait un homme nommé George Wardwell qui était le chef mécanicien du navire SS Roosevelt, et sa famille a sauvé ses journaux", a déclaré Kaplan. "Personne ne savait qu'il gardait même des journaux!"

Wardwell a été chargé de maintenir le navire en marche, et ses chroniques offrent un aperçu et des explications sur des détails techniques et mécaniques, tels que la façon dont la glace de mer a menacé le navire, qui n'ont pas été mentionnés dans d'autres documents.

"C'est juste par accident que nous avons lu que la famille Wardwell, originaire de Bucksport, dans le Maine, possédait les journaux", a déclaré Kaplan. En les partageant, les membres de la famille ont également mentionné qu'ils avaient déjà eu des négatifs de photos de l'expédition, mais qu'ils les avaient prêtés à quelqu'un qui ne les avait jamais rendus.

Kaplan a écrit un article pour le journal local Bucksport & demandé des informations sur les photographies. Trois semaines plus tard, un barbier de la ville a appelé, disant qu'il se souvenait que les négatifs avaient changé de mains dans son magasin.

Kristi Clifford, Kaplan's previous administrative assistant, used her sleuthing skills to discover the name of the man who had received the pictures, only to learn that he had passed away a year earlier. She then tracked down his stepdaughters, who relayed the disappointing news that after they sold their stepfather's house, they had donated some of his interesting possessions to historical societies in Maine. Undaunted, Kaplan and LeMoine contacted historical societies. But none of them said they had any helpful information. 

Acting on a hunch, Kaplan decided to visit the historical societies in person to look for the objects that were not listed in their catalogs.

"The very first place I went was the Castine Historical Society, and they thought I was crazy, they thought I was mad, because I asked, 'Would you let me see all of your uncatalogued and unidentified collections?' And they were like, 'Whatever lady.' But within an hour we had found them: a scrappy envelope with the handwriting of some of the people involved. You would pick up a negative and there was an Inuit in polar bear skin pants with an individual's name inscribed in it," recalled Kaplan. 

"That was really a triumph," laughed LeMoine.  

Travel to Cape Sheridan

Based on their findings up to that point, in 2011 the National Science Foundation awarded LeMoine and Kaplan a grant to fund a research trip to Cape Sheridan, on the northeast corner of Ellesmere Island, across Nares Straight from Greenland. Peary had frozen his ship into the ice here, and the Inuit, who he had brought from Greenland, set up camps on shore.

"The fieldwork was the most fun part of the research," recalled LeMoine. "It was the best way for us to more fully grasp what the experience of the Inuit had been like on the expedition. I work in the area of Greenland where they had come from, and to see the contrast of landscapes . . . it gave a real sense of how alienating it must have been." Cape Sheridan is more forbidding and bleak than northwestern Greenland, with much more ice cover. 

While on the island, the two researchers all more fully understood the ominous refrain in Wardwell's journal: "The ice is running. I can hear the ice running." Or, on better days: "The ice is quiet."

Kaplan said that when they landed at Cape Sheridan, the sea was choked with ice that wasn't moving. "But then, near the end of our stay, we could hear the ice running," she added. "We could really understand the stress. Every single day Wardwell was listening for danger. That's fifteen months of unrelenting stress." 

Peary's Arctic Quest: Untold Stories from Robert E. Peary’s North Pole Expeditions is available at the Peary-MacMillan Arctic Museum and at bookstores.

"There's still more work to be done," Kaplan said. "Our book is not the final word. We started to tap into the gender and race issues, but there are still more archives to be explored. We hope that people will see the history more broadly and want to historically contextualize it better than it has been done in the past."   

A Conversation with the Authors, July 31

In the footsteps of   Peary's Arctic Quest, from Brunswick to the edge of the Polar Sea,   is a book launch and conversation with Susan A. Kaplan and Genevieve M. LeMoine about their newly published book, Peary’s Arctic Quest: Untold Stories from Robert E. Peary’s North Pole Expeditions   (Downeast Books, 2019). Copies of the book will be available for purchase at the event.


Robert Peary - History

The First Person to Reach The North Pole Was a Black Man

At age of 20, Henson was discovered by an explorer named Robert E. Peary, who was impressed with the breadth of his geographical knowledge and experience. As a result, Peary invited Henson to join him for an expedition designed to investigate the feasibility of a canal linking the Atlantic and Pacific oceans through Nicaragua. After that expedition, Henson and Peary undertook seven more expeditions with the goal of becoming the first to reach the North Pole, which was Peary's dream.

Because of how difficult the mission was, they failed six times. Nevertheless, this didn't stop them from planning the seventh expedition. For it, Henson taught himself how to build sleds, how to master a team of dogs, and how to speak the Inuit language. Henson invested many hours of study to make the corresponding calculations.

All of the hard work and planning paid off because, on April 6, 1909, Matthew Henson arrived at the North Pole and planted the American flag. He arrived 45 minutes ahead of Peary whose progress was a lot slower because he lost several toes to frostbite.

Sadly, it wasn't until more than 30 years later in 1945 that Henson received the Navy Medal from Congress, and it wasn't until 1961 that a plaque was erected in his honor at the State House at Annapolis, Maryland.

Henson died in the Bronx, New York City on March 9, 1955, at the age of 88. In 1988, his remains were moved to Arlington National Cemetery, where he was buried with full honors next to his friend, Robert Peary.


Robert Peary’s Meteorite And Minik

Many historical figures are celebrated for achieving great things but conveniently forgotten of all the terrible things they did to other people. Christopher Columbus is one prime example. A quick Google search will reveal dozens of beloved characters with shady personalities, but one story that is not told often is that of Arctic explorer Robert. E. Peary who is widely believed to be the first person to have reached the North Pole in 1909. This story, however, begins a lot earlier.

About 10,000 years ago a large lump of extraterrestrial rock veered too close to the earth and got sucked into the planet’s gravitational field. As it slashed through the dense atmosphere, the intense heat generated weakened the structure of the iron meteorite and it exploded into several smaller pieces. Several pieces fell across Greenland embedding themselves in the vast ice sheet. Others fell in the ocean near Baffin Bay. The meteorite is estimated to have weighed 100 tones before it exploded.

Robert Peary stands besides a large chunk of meteorite he salvaged from Greenland. Photo credit: National Geographic

Thousands of years later, this meteorite became the only source of iron for the nomadic hunting tribes that lived on the barren north western coast of Greenland. Devoid of natural metal deposits and with no contact with the outside world, this small community of less than 300 individuals chipped away iron from this enormous space rock and fashioned them into knives, harpoons and other tools. This was nearly 300 years before Norse settlers from Iceland arrived in Greenland and brought iron with them to trade with the Inuit.

The British explorer Captain John Ross was one of the first to learn about the existence of this meteorite in 1818. The Eskimos told him of a huge iron rock they used to make their tools, but they wouldn’t tell him where the rock was located. Ross couldn’t find the meteorite but he did collect some of the knives made out of it and returned to Europe. These artifacts became the first scientifically collected pieces of what became known as the Cape York meteorite.

For the next seventy years many intrepid explorers tried in vain to located the meteorite until Robert Peary managed to convince a local to guide him to the prized rock. With the help the guide, Peary walked across the snow and ice for eleven days and arrived at two small meteorites, the Inuit called “the Woman” and “the Dog”, and another large piece known as “the Tent”. Each rock was surrounded by piles of “hammer stones” brought over hundreds of years by the Inuit to pound at the meteorite’s surface to extract iron from them. By the time Peary arrived, the rocks had lost its significance as the only source of iron, and Peary managed to coax the Inuit to help him load the meteorites onto his ship. It took him three years to plan and execute their extraction.

Peary paid locals with rifles, pots and pans, saws, and knives to heave the meteorite across the island to the boat. Photo credit: National Geographic

The meteorite finally secured on board. Photo credit: National Geographic

In September 1897, Peary sailed into New York harbor aboard the Hope with the largest piece of the meteorite, “the Tent”, and six Greenland Eskimos. Noted anthropologist Franz Boas of the American Museum of Natural History had asked Peary to bring him one Eskimo so that he could be studied. Peary brought him six, promising them “nice warm homes in the sunshine land, and guns and knives and needles and many other things.” Among them was a young boy, six or seven years old, named Minik and his widowed father Qisuk.

The next day, thousand of people swarmed aboard the ship, paying Pearly 25 cents to view the strange cargo. Eventually, the Eskimos were taken to the museum where they were constantly probed and measured by scientists like lifeless specimens. There are photographs in the museum's archives showing Qisuk and Minik standing naked on pedestals.

Minik and his fellow Eskimos were kept in the museum's damp and hot basement—conditions unfavorable to people from the cool and dry Arctic air. The idea was to keep them at the museum for a year and then send them back home. Unfortunately, most didn’t even make it to the next spring alive. All of them fell sick to diseases they had no previous exposure to nor immunity. Four died of tuberculosis—among them was Minik’s father. Only one survivor returned to Greenland, leaving Minik alone in the unfamiliar land.

Peary distanced himself from the entire affair. In the two volumes he wrote about his Greenland expedition, he never mentioned the Inuit even once. Although Peary made a fortune from his many Arctic expeditions (he sold “the Tent” for $40,000, equivalent to nearly a million dollars in today’s value), he refused to contribute to Minik's upkeep.

Abandoned by Peary, Minik was adopted by William Wallace, the museum's building superintendent. Minik attended school and adapted fairly well to his new surroundings and completely forgot his native language and traditions. One day, while at school, Minik learned a terrible secret—the burial of his father that he had witnessed was staged with a log wrapped in furs. The real body had long been striped off its flesh, the bones cleaned and stored in jars in the museum. When Minik discovered the ruse, he began a life-long quest to get his father’s remains returned to him.

In 1909, at the age of eighteen, Minik returned to Greenland on Peary’s ship again. Before leaving, Minik is said to have bitterly told a reporter:

“You’re a race of scientific criminals. I know I’ll never get my father’s bones out of the American Museum of Natural History. I am glad enough to get away before they grab my brains and stuff them into a jar!”

Minik posses for a photograph with three other Inuit who was brought to New York by Robert Peary.

Minik tried his best to adapt to the conditions of his homeland. He even married a local girl, but the marriage failed. Soon he began to miss city life, and in 1916 he returned to the United States. He moved to Pittsburg in New Hampshire and became a lumberjack. And just when he finally seemed to find happiness, the 1918 Spanish flu swept through and Minik died. He was twenty-seven or twenty-eight.

Minik’s story was first brought to light in 1986 through the book ''Give Me My Father's Body,'' by Kenn Harper, an Arctic historian and businessman. Mr. Harper portrays Peary as egotistical and duplicitous, who grew rich selling artifacts to support his expeditions, and passing the sales off as donations. Mr. Harper also accused The Museum of Natural History for being complicit in all of this, in sponsoring and subsidizing the explorers and in pretending to show respect for the cultures and native peoples it studied.

Media coverage of Mr. Harper’s book eventually forced the museum to return the bones of Minik’s father to Greenland. In 1993, they were interred in a church cemetery at Qaanaaq with a plaque that reads in the Eskimo language, “They have come home.”

Hundreds of aboriginal skeletons, however, are still stored in American museums. Some of these Peary had dug up after they were buried and brought them to America to sell them.

As for the meteorite, the largest piece named “the Tent” or Ahnighito, is still open for viewing at the Museum of Natural History in New York City. At 31 tons, it is so heavy that it was necessary to build its display stand so that the supports reached directly to the bedrock below the museum.

Ahnighito, or the Tent at the American Museum of Natural History. Photo credit: Peter Roan/Flickr


The First Man to Reach the North Pole was an African American Desk Clerk the World Forgot

Matthew Henson in his Arctic fur / Wikipedia

“I think I’m the first man to sit on top of the world,” is not something many people can boast, especially if they lead perfectly normal lives, say, working a desk job in the city in relative anonymity. But for many years, that was the truth of Matthew Henson.

In 1908, the unsung African American explorer was the first of a six-man team to reach the North Pole. He studied and spoke Inuktitut better than any other Westerner on the expedition, leading to successful trade and navigation relations with the local Inuit. He built Igloos, trained the dog sled crews, studied indigenous survival techniques, and mastered a lot of the painstaking, behind-the-scenes work that came with being the personal valet of a wealthy white explorer who had something to prove to the boys back home at the National Geographic Society. It’s easy to be floored by Henson’s accomplishments, which, aside from being achieved in -29 degree temperatures, show the breadth of what it takes to be an explorer. But it’s not so easy to understand how he spent decades following the expedition that should have changed his life forever, unrecognised and unrewarded. So as we conclude Black History Month, we’d like to raise a glass and share the story of our adventurer du jour…

Matthew Henson © National Geographic Archives

Matthew Henson and the man who’s officially credited with reaching the North Pole first – Robert Peary – met in a gentlemen’s clothing store in 1887, where a 21 year-old Henson was working at the time in Washington, D.C. As he waited on Peary, a Navy engineer with grand ambitions, the two men from very different backgrounds began talking. Peary would learn that Henson was born into a family of free sharecroppers in Maryland, but had to flee the state after his parents were targeted by the Klu Klux Klan. By the age of twelve, he had gone to sea as a cabin boy and travelled to ports as far as China, Japan, Africa, and the Russian Arctic seas. The merchant ship’s captain had taken the young African American under his wing and taught him to read and write.

Aboard the ship “Katie Hines” © National Geographic Archives

It’s safe to say that Henson had more experience than many of the aspiring explorers Robert Peary was used to meeting in the gentlemen’s lounge of the Nat Geo Society at the turn of the century. Peary (the guy pictured below on the far right with the walrus moustache) hired him on the spot.

Robert Peary (right)

From that point forward, Henson went on every expedition Peary embarked on trekking through the jungles of Nicaragua and, later, covering thousands of miles of ice in dog sleds to the North Pole.

Henson (front, centre) with Peary (far right) and the team

On a side note, this would be a good time to mention that Robert Peary’s wife, Josephine, AKA the “First Lady of the Arctic” and one of history’s bravest, corset-wearing ice queen explorers, was also a notable party member of Peary’s expeditions. She actually gave birth to their baby by the North Pole, and wrote a best-selling book, The Snow Baby:

In short, Commodore Peary was rolling with a very intimate but diverse crew that included 󈬆 Inuit men, 17 Inuit women, 10 children, 246 dogs, 70 tons (64 metric tons) of whale meat from Labrador, the meat and blubber of 50 walruses, hunting equipment, and tons of coal”.

Henson was promoted to “first man” and field assistant. He was a skilled craftsman, often coming up with life-saving solutions for the team in the harshest of Arctic conditions. On the final stage of the journey toward the North Pole, it was just himself, Peary and four native Inuit assistants, Ootah, Egigingwah, Seegloo, and Ooqueah.

© National Geographic Archives © National Geographic Archives

As they approached the “Farthest North” point of any Arctic expedition until 1909, Robert grew more and more weary, suffering from exhaustion and frozen toes, unable to leave their camp, set up five miles from the pole. Henson scouted ahead on Peary’s orders. “I was in the lead that had overshot the mark a couple of miles,” Henson later recalled, “We went back then and I could see that my footprints were the first at the spot.”

© National Geographic Archives

According to his account of their eighth attempt to reach the North Pole (which is now suspected to be off the mark by a wee bit, but who’s trimming inches), Henson revealed that it wasn’t Admiral Peary, the great explorer who would later receive many honours for leading the expedition, but he himself, who made it to the “top of the world” first.

When Peary caught up with him, the sled-bound Admiral allegedly trudged up to plant the American flag in the ice – and yet, the only photograph of the historic moment shows a crew of faces that are distinctly ne pas white.

Was it Robert’s way of honouring the crew by allowing them to pose for the snap? Or was he still back at camp, unable to make it the last few miles, leaving his “first man” to plant the flag and take a self-portrait with the four Inuit team members? These may seem like minor details, but if it was you that had planted the first flag on the moon, wouldn’t you want history to know it?

Matthew Henson

Here’s what Henson wrote about the moment they reached the North Pole in his autobiographical account, A Negro Explorer at the North Pole (1912):

“[The flag] snapped and crackled with the wind, I felt a savage joy and exultation […] Another world’s accomplishment was done and finished, and as in the past, from the beginning of history, wherever the world’s work was done by a white man, he had been accompanied by a colored man. From the building of the pyramids and the journey to the Cross, to the discovery of the new world and the discovery of the North Pole, the Negro had been the faithful and constant companion of the Caucasian, and I felt all that it was possible for me to feel, that it was I, a lowly member of my race, who had been chosen by fate to represent it, at this, almost the last of the world’s great work.”

– Matthew Henson, A Negro in the North Pole (1912)
© National Geographic Archives

Despite some doubts about the accuracy of the data as well as a competing claim, the National Geographic Society credited Peary with reaching the North Pole and was recognised by Congress, which awarded him the Thanks of Congress by a special act in 1911.

© National Geographic Archives

At the time, Henson’s contributions were largely ignored and, following the expedition, he returned to a very normal life, working as a clerk for 23 years on the 3 rd floor of the U.S. Customs House in New York City, while Peary retired to Eagle Island. Without the reputation or financial backing to organise his own expeditions, Henson’s career as an explorer was over forever when Peary hung up his hat. In his books, Peary didn’t exactly give credit where credit was due.

© National Geographic Archives

“This position I have given him primarily because of his adaptability and fitness for the work and secondly on account of his loyalty,” wrote Peary. “He is a better dog driver and can handle a sledge better than any man living, except some of the best Esquimo hunters themselves.”

Matthew Henson’s 1912 book, A Negro Explorer at the North Pole.

We can see in his own writing, that Henson struggled with the role of playing second fiddle to a man like Peary, which isn’t to say there’s not immense joy, and pride in his work with the Commodore – but there are major flashes of internalised racism in his self value. It’s complicated. It’s something I wish we talked about in high school World History classes.

Henson did later gain some recognition in his lifetime, and nearly 30 years after the expedition, in 1937, he became the first African American to be made a life member of The Explorers Club, one of the world’s most pre-eminent societies for trailblazers, with Neil Armstrong and the real life Indiana Jones counted amongst its members. With some irony, in 1944, Henson was awarded the Peary Polar Expedition Medal, which was received at the White House by Truman and Eisenhower.

Matthew Henson © National Geographic Archives

Henson died in 1955 in the Bronx, NYC, and was transferred to Arlington National Cemetery to be buried beside Robert Peary in the 1980s. He had no children with his wife, but was survived in direct ancestry by an Inuit son, Anauakaq. Both Henson and Peary had children with Inuit women outside of marriage, and in the 1950s, a French explorer spending a year in Greenland was the first to report on their descendants. The explorers had never returned to see their children after 1908, but Henson actually has a great-great-grandaughter in actor Taraji Penda Henson, AKA Cookie Lyon from television’s Empire. It’s a small world after all.

Thanks to an African American Harvard professor, Samuel Allen Counter Jr., making some noise about Henson’s story again in the 1990s, the explorer was posthumously awarded the National Geographic Society’s highest honour, the Hubbard Medal, nearly a century after Peary had been given the same award for their expedition in 1908. African American history has systematically been deprived of its own heroic explorers, but isn’t it about time someone called Hollywood and got Idris Elba in for a screen test?

Read Matthew Henson’s story in his own words, here.


Tuesday, April 27, 2010

A Brief History of Masculinity & the Arctic

Masculinity has long been associated with the exploration of the Arctic, a place often called a male-proving ground. Michael F. Robinson argues that three explorers are key to understanding masculinity’s association with the Arctic, the first being Elisha Kent Kane (1820-1857). Due to his participation in both Grinnell Expeditions—which succeeded in finding traces of the missing English explorer Sir John Franklin—Kane was lauded as an American hero. An early death at the age of 37 only increased his fame. Though Kane’s death was due to a life-long illness, eulogists were insistent that his character (if not his body) was evidence enough of his masculinity. One biographer, William Elder, used all of the following terms to describe Kane and his attributes: “manly endurance”, “manly virtues”, “manly effort”, “manly service to the country”, “manly sensibility”, “manly ambition”. Kane became a model upon which future Arctic explorers would construct their own images, and their utilization of the masculine ideal became key to success.

Photo of General Adolphus W. Greely, taken between 1890 & 1935.
Courtesy of the Library of Congress.

The legacy of Adolphus W. Greely (1844-1935) represents a distinct change in Arctic masculinity. In 1884, after he and his crew had been missing for three years, six near-death survivors were discovered. One member of the rescue team later wrote that when Greely was found, his first words were: “Yes—seven of us left—here we are dying—like men. Did what I came to do—beat the best record.” The story took on a life of its own and clearly reflects a change in the definition of what makes a man “a man”. Whereas Kane’s character was representative of his masculinity, by the time of Greely’s expedition there had been a fundamental shift to an emphasis on physical manifestations of manliness. Now, the ideal Arctic man would not only express masculinity in his character, but also in his physical power to either survive the harshness of the North or to die “like a man”.

It is within this construct of a newly defined masculinity that Robert E. Peary emerges as “the epitome of manliness”. Americans were becoming concerned that young men were emasculated by increasing industrialization, urbanization and the closing of the American frontier in 1890. In an effort to counteract what he perceived as a serious threat to the future of America’s men, Theodore Roosevelt spearheaded a campaign for what he called “the strenuous life”. Roosevelt’s poster-child for the strenuous life was Robert E. Peary, whom Roosevelt praised for his “Great physical hardihood and endurance, an iron will and unflinching courage, the power of command, the thirst for adventure, and a keen and farsighted intelligence”. Roosevelt seems to be listing Peary’s attributes in what he perceives to be the order of their importance, stressing physical manhood over intelligence or character.

Roosevelt was not the only American to be impressed with Peary’s masculinity. The editor of National Geographic , Gilbert Grosvenor, wrote that Peary possessed “a physical endowment such as nature gives to few men”. Constance Du Bois wrote a letter to Peary stating that “The glory of manhood seems to have departed. But you, your ideals, justify it to my mind—and the response from the people, the men and growing boys, as their spirits still ring true to the appeal of noble adventure, is so encouraging that we not yet doubt the future of America”. While Peary may have carefully crafted the image of himself and his crew (including Henson) as “ideal men”, how did the expression of masculinity actually manifest itself in Peary’s and Henson’s relationships with Inuit women?


Voir la vidéo: MATTHEW HENSON u0026 ROBERT PEARY: Explorers (Décembre 2021).